今年7月,中国政府出台了一项崭新的战略,其目标明确:三年内与美国在人工智能技术方面保持同一水平,2030年成为世界领先者。中国科技部上个月在网上征集研究项目,具体介绍了政府的一些计划。硅谷的芯片制造商、机器学习项目芯片主要提供商英伟达成为了他们瞄准的一个目标。

科技部文件列出了13个“转型”技术项目,希望在未来几个月内投入政府资金,并在2021年能够得到交付。其中一个便是发明新的芯片以运行人工神经网络,这(神经网络)正是推动谷歌和其他巨头实现AI野心的软件技术之一。

该项目的一个标准专门提到了英伟达:科技部称,它希望能够提供在性能和能效上比Nvidia M40芯片高20倍的芯片,这个芯片被称为神经网络的“加速器”。M40推出2年了,虽然不是Nvidia的最新和最厉害的芯片,但仍然被用于很多AI项目中。

10月份,国家发展和改革委员会提出的研究项目征集,其中包括另一个高功率AI芯片的要求。 8月份,中国国家开发投资公司(China Development&Investment Corp.)旗下的投资基金在北京AI芯片创业公司寒武纪领投了1亿美元的资金。 寒武纪本月早些时候宣布推出了两款服务器芯片,如果忽略成本,它们可能会替代一些AI项目中的英伟达芯片。

寒武纪是不断崛起的以AI芯片为目标的创业公司之一,在美国也是一样,大批的初创公司,甚至谷歌都在尝试挑战英伟达。 10月份,北京地平线机器人公司宣布筹集了1亿美元,而深鉴科技公司以4000万美元的价格筹集到了新的资金。既有的终端设备巨头华为正在与寒武纪合作开发用于手机和其他设备的AI芯片。

中国官员和科技公司都有充足的理由以英伟达为目标。英伟达已经建立了一个大型的利润丰厚的市场,为AI项目提供硬件。随着越来越多的公司投资人工智能,英伟达的股票市值在过去三年里增长了10倍。它已经开始为机器人,无人机和自动驾驶汽车提供芯片,并签约了丰田和沃尔沃等合作伙伴。

从政府的角度出发,中国也想要一个国内供应商,部分原因是考虑到进行军事和其他应用不能再依赖外国芯片,美国安全中心智库副主席埃尔莎·卡尼亚(Elsa Kania)说。

中国政府在实现人工智能和硬件目标上面临诸多挑战。虽然中国比美国培养了更多的计算机科学毕业生和,并发表了更多的机器学习研究论文。但Kania说,在高级的人工智能项目所需要的高水平的专业知识上,中国依然是落后的。

中国多年来一直在努力让芯片产业与美国,韩国和日本相比更有竞争力。在推动发展英特尔和其他美国处理器的替代品的努力下,中国推出了世界一流的超级计算机芯片,但是它们还没有广泛使用,并成为英特尔提供的服务器和个人电脑芯片的替代品。例如,阿里巴巴是中国最大的云提供商,依靠英特尔和英伟达芯片。欧亚集团中国技术和相关政策的观察者Paul Triolo说:“他们可能有很大的野心,但是在设计芯片和建设晶圆厂以使其规模扩大时,中国人还是落后了几代。

中国在芯片上的举措引起了美国官员的警惕,他们加强了对收购美国半导体技术的审查的阻碍,美国半导体技术很快就会变得更加有战略性。奥巴马总统于2016年12月阻止中国基金收购美国芯片公司;特朗普总统在9月份撤也推出了类似的协议。本月,一个由两党立法者组成的立法委员会提出了法案,以加强为这些决定提供建议的委员会的声音,部分原因是由于中国的芯片和人工智能的野心。

目前,尽管政府有明显的兴趣,但中国的AI芯片公司几乎没有直接攻击英伟达核心业务——为服务器提供芯片。初创公司地平线和深鉴,以及更大的华为,都把重点放在了具有AI功能的芯片上,准备把理解视频等AI功能带到汽车和照相机等设备上。

投资人、前硅谷芯片设计主要负责人 Chris Rowen说,中国监管上的良好状态是这种趋势的驱动因素之一。将 AI 芯片放入相机可以使其能够自动识别人物,物体或动作。谷歌最近也在宣传其拥有AI芯片的Clips摄像头的以及图像识别功能,尽管现在用户只能用这一设备进行拍照,而不是监控。

Rowen说,中国的芯片创业公司也在关注将AI功能应用到家用电器,汽车零部件和其他中国制造设备上的巨大市场潜力。Rowen说:“使这项技术得到普及的方法是降低成本。“

尽管人工智能出现了“跨太平洋”的竞争工业霸主,但中美公司之间并没有明确的战线。国家支持的寒武纪也正在从硅谷芯片设计师 Arteris 那里获得设计许可,以此作为在芯片上传输数据的互连“主心骨”。英特尔将一笔1亿美元的资金投入了地平线公司,该公司正在开发用于自动驾驶汽车的AI芯片,尽管英特尔在该市场也拥有自己的产品。而在9月份,英伟达首席执行官黄仁勋宣布与中国互联网巨头阿里巴巴,百度和腾讯达成新的交易。

Triolo表示:“中国的人工智能应用还将在美国的硬件上运行一段时间工业霸主,这是现实。”

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